Green Building Blog

low cost eco-building

Casa Tierra, San Francisco del Monte de Oro, San Luis, Argentina July 30, 2010

[Versión en español abajo]

Miranda France in her book Bad Times in Buenos Aires said that to live in Argentina was ‘to live at the end of the world’ (1998, p.57). Yet traveling through the vast landscape of San Luis province on my way to Casa Tierra in San Francisco del Monte de Oro, I felt like I was in the middle of a huge and diverse continent – which did not need to care where it was in the world. It had mountains (the Sierra de Comechingones), a huge blue sky, fertile soil and a fresh beautiful air.

San Francisco del Monte de Oro is a small rural town nestled between two hill ranges. Two hours from the nearest small city it is rustic with its dirt roads, simple single storey houses, plain but elegant Plazas, numerous food shops, and, to the east, a powerful river surrounded by palm trees. It used to be bigger in years gone by, though now the tourist industry is coming to town and a new bus terminal glimmers in the anticipation of their arrival.

Casa Tierra – the main house

Casa Tierra, just to the north of the town, is the almost complete home of Nathalia and Diego Ruiz. It is an adobe house which curves towards the north with a living roof, a separate office and library building (Lak’a Uta, meaning earth house), and a separate wattle and daub bathroom block. The Lak’a Uta has no wood in its construction; instead it has a curved adobe roof designed by Jorge Belanko and look of an old Moroccan building. These buildings are all incredibly aesthetically pleasing, with details of lizard designs on the wall, coloured bottles casting light inside and curved glass windows looking out on the countryside beyond. Inside, the curved spaces invite sitting and the fire place warms the room as well at the kettle. Despite not yet having a finished roof it already feels like a place to peacefully dwell.

Fire place and hallway

Lak’a Uta the office

They chose to build in clay because it was cheap (rejecting the need for a 30 year mortgage for a tiny flat in the city), local, you can build curved walls, and it is easy (it forgives mistakes and can be easily maintained and repaired). Since building the living roof they have decided to avoid using wood as much as possible because it is very expensive and is not available locally. Similarly they rejected using straw because it is not easily available. If they chose to build adobe mainly because of cost they have also sought to make their build affordable by using workshop participants as cheap labour: “If we needed to pay builders natural building is not much cheaper than a conventional house. Labour is the same or more. Costs are a third materials but two-thirds in labour” (Diego). So they have only spent AR$ 5,000 (Argentinian pesos, £800) on the build. All they have had to buy is wood, glass, bags for the foundation (which they filled with rocks), some sand and some earth. Recently they have bought unfired clay bricks from the local brick factory because they are cheap and it saves them a great deal of time. In other words, the time savings are worth the cost and with similar justification they have occasionally used concrete if it saved them a week’s manual work. This build has not been quick – interrupted by having children, the necessity to make a living and a commitment to providing inspiring workshops which has meant starting a new building before others are complete in order to teach new skills. This time, of course, increases costs but has greatly enhanced their relationship with the local community and allowed them to experiment and alter their design.

Inside the finished room and view from the north

Their house is not big because it is deliberately designed around function, not objects or action. When people first design a house they often create a huge dwelling believing “that every actions needs a room when it should be about function and a room can be used for several functions” (Nathalia). Obviously the bigger the house the harder it is to heat and as the temperatures can go below freezing at night here in winter, and fuel is expensive or has to be collected manually, it is important to find a simple way to heat your house. But needs also often change in life and Casa Tierra has been designed so that it is relatively easy to add rooms, which is what they have done as their family has expanded. The need for ease of use while looking after a young child and another on the way has also triggered them to build an internal bathroom (whereas previously all infrastructure was in a separate building).

Bathroom in foreground, and detail of office

Building has been a very collective process at Casa Tierra. Nathalia estimates that 150 people have helped build their home in some way and that this collective approach has been incredibly important for the sociability, personal connections, fun and support, and enables a focus on the actual building process because the support roles of cooking and cleaning are shared.

Nathalia and Diego learnt themselves through several workshops in Patagonia (southern Argentina) and chose adobe to build partly because it is easy to teach others; you do not need to be an expert. Out of the 150 people who helped them build only 20 had previous building experience. Most importantly in terms of skills they believe in the importance of practical learning; learning through doing, feeling the materials, and understanding their attributes. For them it was especially important because they had no practical training and are from non-building backgrounds, highly intelligent but with their career experience in offices in Buenos Aires. So they value practical experience and in so doing see this as a critique of the current education system which does not provide people with the necessary skills for survival. Consequently, they place great emphasis on running workshops to teach others the necessary skills for building.

Oven (with roof yet to be finished) and hallway

Although their principle aim has simply been to provide a home for themselves, Nathalia and Diego have always sought to do this in a publically accessible way which might lead by example. They have sought to have ongoing conversations with local communities and encouraged visitors – always letting them know what they are doing and why. They are keen not to take on the role of convincing others that their ideas are superior. Rather they hope to make people aware that other solutions – to cold dark houses, or a dwindling supply of firewood – are available. They have done this by sharing workshops with locals, when natural building teachers visit they arrange a session open to all in a local school, and are seeking to work with community groups. They have almost finished building a library of eco-building and permaculture material. Their strategy then is to lead by example, illustrate through practice what is possible and most importantly not overcomplicate their message. Keeping things simple is essential in a small rural town where most people have very little, but basic needs which are often not met. So “we want to solve our needs in the most simple way and then share that. Not in a theoretical approach, but totally practical. We need to show it in practice” (Deigo). This approach seems to be working with locals asking their advice on building and a recent open meeting being well attended.

Lizard detail and inside main room

Many locals had mud houses historically and their grandparents built using mud, but it came to be viewed with shame, as representing the housing type of poor people and thus many aspired to a red brick house instead emulating ideas imported from Europe by the rich of Buenos Aires many decades ago. The traditional mud houses made using mud bricks were square dark buildings which although warm in winter and cool in summer where not the most inspiring to spend long periods of time in. Instead the new natural building movement wants to modify this technique to create brighter and more aesthetically pleasing homes, but illustrate that this builds upon, rather than rejects, this earlier tradition. In this way it helps give value to locals’ skills and heritage that have been rejected by many contemporary architects, planners and councils. In building they also used the traditionally local technique of adding cows’ blood to the external plaster which apparently works wonders as a waterproofing and protections agent.

This move to building earthen homes once more is in large part due to the need to build houses suitable for the bio-climate using local resources. This attention to climate is reflected in the lack of south-facing windows (where the harsh winds and rains flow up from Patagonia) and large windows to the north (which being in the southern hemisphere is where they benefit from passive solar gain). With large roof overhang the house still remains shaded for many of the summer months, but catches the lower warming sun in winter.

Refreshingly gender has been acknowledged here as an important issue in eco-building, Perhaps ironically for a traditionally patriarchal society which still maintains much of its machismo, the Ruiz’s were first taught natural building by two women (a course organised by Kleiwerks [link]) and think it is important that women are specifically encouraged to realise the possibilities of building in a culture where it is considered strong and heavy work and thus a masculine activity. They believe it is about both genders understanding and knowing their own bodies and its limitations – that there are men too who doubt their capacity to do manual labour. Moreover, it could be argued that many aspects of natural building challenge a macho way of doing things, that it involves a sensitivity of touch with materials which are soft and malleable and the effects of clay can often be subtle. So building becomes about more than physical work but creative judgement; which both genders need to learn and practice. For many it is simply about confidence and seeing that others like yourself can do it which stimulates a self-belief – thus the importance of practical learning and workshops run here.

Clay detail and use of bottles in design

The Ruiz’s purposefully chose to build clay in San Francisco del Monte de Oro because of its tradition of clay building, unlike Merlo to the north where there is perhaps a bigger ecologically-minded community, but very restrictive planning and building regulations. Technically five blocks north of the town their plot is considered pampa (countryside) and thus building regulations are unlikely to ever apply here. But regulations are being formulated for the town itself (as tourist development is expanding) and Nathalia and Diego are keen to ensure that clay buildings are formally accepted, perhaps even advocated, within these regulations. So part of their role is to positively influence the emerging legislation before, like in some other regions, clay housing is excluded from permissible building (one such house, in another region, has already had to be demolished because of regulations).

Building in rural Argentina can be a lonely process and Casa Tierra has relied upon, and benefitted enormously, from an international support network which has provided solidarity, knowledge and emotional support when times have felt tough. As Nathalia said “at times I thought it was just an interesting chapter in life and then we would move on” but the support enabled them to preserve and flourish. That said, the strength and courage with which they have approached this build and their commitment to and generosity in sharing their knowledge and skills is itself a huge inspiration for low-cost building everywhere.

The local river and forest

Casa Tierra accepts visitors for tours, and volunteers through the WOOFFing network. If you would like to visit be sure to contact them in advance rather than simply arrive as they often have commitments. They also run workshops on natural building; details are on their website. Contact via email:, or via the website: For directions see How to find … Casa Tierra.

[Buenos Aires, 30th July 2010]


Miranda France en su libro Malos Tiempos en Buenos Aires (Bad Times in Buenos Aires) dijo que vivir en Argentina era vivir “en el fin del mundo” (1998, p. 57). Sin embargo, viajar por el gran paisaje de la provincia de San Luis camino a la Casa Tierra en San Francisco del Monte de Oro, sentí que estaba en medio de un gran y diverso continente, el que no necesitaba preocuparse sobre donde estaba en el mundo. Tenía montañas (la Sierra de Comechingones), un gran cielo azulado, tierra fértil y un aire puro y fresco. 

San Francisco del Monte de Oro es un pequeño pueblo rural ubicado entre dos cordilleras. A dos horas de la pequeña ciudad más cercana es rustica con sus carreteras de tierra, sus casas simples de un piso, sus Plazas sencillas pero elegantes, numerosas tiendas de comida, y en el este, un poderoso río rodeado por palmeras. Solía ser más grande en años anteriores, pero ahora la industria turística se esta estableciendo en el pueblo y una nueva terminal de autobuses brilla de anticipación ante su llegada.

Casa Tierra, justo al norte del pueblo, es la casa de Nathalia y Diego Ruiz que casi esta terminada. Es una casa de adobe que da vuelta hacia el norte con un techo verde, una oficina separada y la biblioteca un edificio con el nombre de Lak’a Uta, que significa casa de tierra; un bloque separado zarzo y embadurnado que es el baño . La Lak’a Uta no tiene madera en su construcción, en lugar tiene un techo ondulado diseñado por Jorge Belanko y tiene el aspecto de un viejo edificio de Marruecos. Todos estos edificios son increíblemente agradables estéticamente, con detalles de lagartijas en las paredes, botellas de colores distribuyendo luz dentro de los edificios y ventanas con vidrio ondulado con vista hacia más allá del campo. Adentro, los espacios curvos invitan a sentarse y las chimeneas calientan las habitaciones al igual que la tetera. Aunque no se haya terminado el techo, ya se siente como un lugar donde se puede vivir tranquilamente.

Rechazando la idea de sacar una hipoteca de 30 años por un pequeño apartamento en la ciudad, ellos decidieron construir con arcilla, ya que es mas barato, el material es local, se pueden construir paredes curvas, y es fácil: perdona errores y el mantenimiento y reparo es fácil. Desde que decidieron construir el techo verde han decidido evitar el uso de madera lo más posible porque es muy caro y no esta disponible en el área. Igualmente, rechazaron el uso de paja porque tampoco se puede conseguir con facilidad. Además de decidir construir con adobe, específicamente por el costo, también buscaron hacer la construcción mas económica al utilizar participantes de talleres como mano de obra: “Si necesitábamos pagar albañiles, casas naturales son mucho más baratas que casas convencionales. El trabajo es el mismo o más. El costo es un tercero en materiales, pero dos tercios en mano de obra” (Diego).

Por lo tanto ellos solamente han gastado $5,000 pesos Argentinos (£800 libras esterlinas) en la construcción. Todo lo que ellos han tenido que comprar es madera, vidrio, bolsas para la fundación las cuales están llenas de rocas, algunas de arena y otras de tierra. Recientemente compraron ladrillos de arcilla secados bajo el sol de una fabrica de ladrillos local porque son baratos y ahorran tiempo. En otras palabras, el ahorro de tiempo vale la pena y con la misma escusa, en ocasiones, han usado concreto si les ahorraba el labor de una semana. Esta construcción no ha sido rápido – interrumpida por tener hijos, la necesidad de trabajar y su compromiso de proporcionar talleres inspiradores lo cual ha significado el iniciar la construcción de un nuevo edificio, antes de  completar otros, para poder enseñar nuevas técnicas. Esta vez, claro, los costos aumentan pero ha aumentado su relación con la comunidad del área significativamente y les ha permitido experimentar y alterar su diseño.

Su casa no es grande porque esta diseñada deliberadamente en relación a su funcionalidad, no a sus objetos o actividad. Cuando las personas diseñan una casa, ellos normalmente crean una gran habitación creyendo “que cada actividad necesita una habitación cuando debería de pensarse sobre la funcionalidad y que la habitación puede tener varias funciones” (Nathalia). Obviamente entre más grande la casa lo más difícil es calentarla y conforme las temperaturas pueden llegar a ser extremadamente frías por la noche durante el invierno aquí y el gas es caro o debe de ser reunido manualmente es muy importante el encontrar una manera simple para calentar la casa. Pero las necesidades también cambian frecuentemente en la vida y Casa Tierra ha sido diseñada de una manera en que sea relativamente fácil agregarle habitaciones, lo cual han hecho conforme su familia ha crecido. La necesidad de acceso mientras cuidan de su hijo menor y otro en camino también ha hecho que construyan un baño interior; mientras que anteriormente toda la infraestructura del lugar era de edificios separados.

La construcción ha sido un proceso colectivo en Casa Tierra. Nathalia calcula que 150 personas han ayudado en la construcción de su casa de alguna manera u otra y que este enfoque colectivo ha sido sumamente importante para la sociabilidad, conexiones personales, diversión y apoyo, y ha permitido el enfoque en el proceso actual de la construcción porque el papel de apoyo entre la cocina y limpieza son compartidos.

Nathalia y Diego han aprendido a través de varios talleres en la Patagonia (Sur de la Argentina) y escogieron adobe para construir en parte porque es fácil para enseñar – no se necesita ser un experto. De las 150 personas que los ayudaron a construir, solamente 20 tenían experiencia en construcción. Lo más importante en relación a habilidades, según ellos era aprendizaje a través de práctica: aprender a través de hacer, tocar los materiales, y entender sus atributos. Para ellos era especialmente importante porque ellos no tenían entrenamiento práctico y no tenían conocimiento sobre construcción, sumamente inteligentes pero con experiencia profesional en oficinas en Buenos Aires. Por lo tanto ellos valoran la experiencia a nivel práctico y esto ellos lo ven como una crítica hacia el sistema educativo actual, el que no provee a las personas con las habilidades necesarias para sobrevivir. Consecuentemente, ellos ponen gran énfasis en crear talleres para enseñar a los otros las habilidades necesarias para construir.

Aunque su principal interés ha sido el crear un hogar para si mismos, Nathalia y Diego siempre han buscado el hacer esto de una manera públicamente accesible, lo cual puede servir como ejemplo. Ellos han buscado mantener conversaciones con comunidades locales e inspirar a visitantes – siempre dejándoles saber lo que están haciendo y por qué. Ellos están inclinados a no tomar el papel de convencer a otros de que sus ideas son superiores. Todo lo contrario, ellos esperan informar a las personas sobre otras soluciones están disponibles para casas frías y oscuras o un escaso subministro de madera.  Ellos han logrado esto al compartir talleres con personas de la comunidad; cuando profesores de edificios ecológicos visitan, ellos planean sesiones para todo el quien quiera llegar en la escuela local, y están buscando trabajar con grupos comunitarios. Ya están a punto de terminar la construcción de la biblioteca de material de edificios ecológicos y material de permacultura.

Su estrategia, por lo tanto, es dar ejemplo, ilustrar a través de practica lo que es posible y lo más importante no complicarse con su mensaje. Mantener las cosas simples es esencial en un pequeña pueblo rural donde muchas personas tienen poco, solo las necesidades básicas las cuales varias veces no se satisfacen. Por lo tanto “nosotros queremos solucionar nuestras necesidades de la manera mas simple y compartir eso. No con una aproximación teórica, sino que práctica. Necesitamos mostrarlo en la aplicación” (Diego).  Este acercamiento parece funcionar con las personas del pueblo que piden sus consejos sobre construcción y una reunión abierta recientemente fue muy bien recibida.

Muchos de los residentes tenían casas de barro históricamente y sus abuelos construían usando barro pero llegaron a ser vistas con vergüenza, representando el tipo de vivienda de una persona pobre, por lo tanto muchas personas aspiraron a cosas con ladrillo rojo en lugar,  imitando las ideas importadas de Europa por las personas ricas de Buenos Aires de generaciones pasadas. Las casas de barro tradicionales hechas con ladrillos de barro eran edificios cuadrados oscuros, que aunque eran calientes en el invierno y frescas en el verano, no eran las más deseables para pasar grandes periodos de tiempo. Sin embargo, el nuevo movimiento de casas naturales quiere modificar esta técnica para crear casas más creativas y estéticamente atractivas para que no las rechacen aunque se basen en la construcción de la tradición previa. De esta manera, se ayuda a valorar las habilidades y herencia de los residentes que han sido rechazados por muchos arquitectos contemporáneos, planificadores y autoridades.  En construir de esta manera,  ellos utilizan técnicas tradicionales de agregar sangre de vaca como yeso externo, el cual aparentemente funciona de maravilla para impermeabilización y agente protector.

Esta estrategia en construir de nuevo hogares de barro es en parte debido a la necesidad de construir casas apropiadas para el bio-clima usando recursos locales. Está atención al clima esta reflejada en la falta de ventanas viendo hacia el sur, donde los vientos duros y las lluvias de la Patagonia provienen; y las grandes ventanas hacia el norte, por las que estando en el hemisferio sur es donde se benefician de la pasiva ganancia solar. Con techos largos encima, las casas aun consiguen sombra durante los meses del verano, pero aun logran alcanzar el pequeño calor del sol durante el invierno.

Refrescantemente genero se ha reconocido aquí como un tema importante en la eco-construcción, tal vez, irónicamente, para ser una sociedad patriarcal que aun mantiene mucho de su machismo, los Ruiz aprendieron sobre construcción natural por dos mujeres (un curso organizado por Kleiwerks [link] )  y piensan que es importante que las mujeres sean particularmente alentadas para que se den cuenta de su potencial para construir, dentro de una sociedad en donde construcción es una actividad considerada como un trabajo pesado y fuerte, por lo tanto, un trabajo para hombres. Ellos creen que es sobre los dos géneros, que ambos entiendan y conozcan sus cuerpos y sus limitaciones – que también hay hombres que dudan sobre su capacidad para hacer trabajo manual. De igual manera, se puede discutir que muchos aspectos de casas naturales desafían al macho en la forma en que hace las cosas, ya que requiere un toque delicado con los materiales que son suaves y moldeables y los efectos de barro muchas veces pueden ser sutiles. Por lo tanto, construir se convierte en algo más allá que trabajo físico si no que también requiere criterio creativo, lo cual ambos sexos necesitan aprender y practicar. Para muchos es solamente cuestión de confianza y ver que otros al igual que uno pueden hacerlo lo cual estimula auto-confianza – por esto la importancia de aprender durante la practica y los talleres que ofrecen.

Los Ruiz apropósito decidieron construir con arcilla en San Francisco del Monte de oro por su tradición en la construcción de barro, lo contrario a Merlo en el norte donde tal vez hay una mayor comunidad ecológicamente conciente, pero con mayores restricciones en planificación y reglamentos en construcción. Técnicamente 5 cuadras norte del pueblo de su terreno es considerado pampa (campo) y por lo tanto las regulaciones para construir son poco probables en aplicarse en esta área. Pero regulaciones se están formulando para el pueblo, ya que la industria turística esta creciendo, y Natalia y Diego están interesados en asegurar de que las casas de barro sean aceptadas formalmente, talvez si es posible apoyadas, dentro de esta regulación. Por lo tanto, parte de su papel es de influenciar positivamente a la legislación emergente antes de que como en otras regiones, las casas de barro sean excluidas dentro de las construcciones permisibles (una casa en otra región, por ejemplo, tubo que ser demolida por las nuevas regulaciones).

Construir en el área rural de Argentina puede ser un proceso solitario y Casa Tierra se ha fiado y beneficiado enormemente, de una red de apoyo internacional que ha proporcionado solidaridad, conocimiento y apoyo emocional cuando han pasado tiempos duros. Como Nathalia dice “a veces yo pensé que era solo un capítulo interesante en mi vida y que luego seguiríamos adelante” pero el apoyo les permitió continuar. Con eso dicho, la fuerza y el coraje con el que se han acercado a esta construcción y su compromiso a ella y generosidad en compartir su conocimiento y habilidades es en sí admirable para casas de bajo-costo en todas partes.

Casa Tierra acepta visitantes para tours y voluntarios a través de WOOFFing network.  Si desean visitar por favor comunicarse con ellos con anticipación, en lugar de simplemente llegar ya que normalmente tienen compromisos. Ellos también dan talleres sobre construcción natural; detalles están en su página de red. Contactar por correo electrónico:, o a través de su página en la red: Para direcciones vea:  How to find … Casa Tierra.

[Buenos Aires, 30 de Julio 2010]


Eco-building in Argentina: Diversity and vibrance July 28, 2010

[Versión en español abajo]

When I chose Argentina as one of the countries I would visit to explore eco-building several people questioned my choice. Even in Buenos Aires my research topic raised some eyebrows – ‘why here?’ they asked, ‘I did not know of such things’ others would say. I chose Argentina because I was looking for a country with a temperate climate which had a newly emerging green building movement; in order for me to understand what factors encouraged people to start eco-building and how such ideas were spread. I have quickly discovered that the eco-building movement here is diverse and vibrant, and perhaps most importantly for me, concerned with costs – often deliberately trying to appeal to those with little money.

View from the Sierra de Comechingones and a rural town street

Argentina is a truely vast country. It was not until I spent 11 hours on a bus from Buenos Aires to Córdoba that I began to comprehend just quite how large it is (as I only crossed a tiny section of the country). Outside the three main cities (Buenos Aires, Córdoba, and Rosario) where almost 40% of the population live there is a very low population density with 25 million people spread over the remaining 2.5 million kms square. In San Luis province there are on average fewer than 5 people per km square. To the east the land is particularly flat with the ubiquitous cow grazing and soya bean production, and the odd horse, sheep and goat for variety. It is winter here now so what few trees there are are leaf-less and the trees are more bush like than anything else. To the west the Sierras rise with rocky tree-less tops and hovering Condors. Then, of course, there are the Andes. South the landscape changes dramatically as Patagonia takes shape, steep sided valleys form, and snow falls.

Rural house and typical brick house in San Luis province

Occasionally punctuating this landscape are a few small simple, single storey houses made from brick with a tin or tile roof. Above each is a water tank and the windows are rarely very big. They are heated by a single fireplace. Some have a small veranda, but many do not. Everything is quite simple and rustic. Beyond the main traffic arteries roads are rarely tarmaced. Most of this land is considered pampa (countryside) and while there are no restrictions on building in most pampa areas there are few people to build. Places become quickly remote out here with only the main towns and roads linked by the excellent bus network, and many people have been encouraged by government housing programs to move from the hills into the towns Argentina is not a wealthy country with estimates that as many as two-fifths of the population are living below the poverty line.

Eco-building in this context cannot ignore the reality that many people live in basic conditions. Although in the cities there are some more expensive green buildings which are high-tech in their design and systems, in the pampa the emphasis is on simplicity and local materials. Thus there is a burgeoning adobe natural building movement with its centre at El Bolsón, Rio Negro, Patagonia. The home of the Land Ethic Action Foundation and an excellent place for natural building workshops is La Confluencia run by Mark and Ellie Jordan. Jorge Belanko is also one of the main advocates and trainers in the region.

Casa Tierra, San Francisco del Monte de Oro

Further north is the Yanantin Foundation in San Luis, and one of their projects – Casa Tierra – is an almost complete adobe house in San Francisco del Monte de Oro. Here they are trying to build without wood because it is not available locally and is incredibly expensive. They are also placing particular emphasis upon connecting with locals – sharing their workshops, encouraging visitors and taking their talks to local schools. The appeal of adobe is not just that it is a freely available local material, or that it suits the climate (keeping houses warm in the winter where at night the temperate falls just below zero celsius, and cool in summer when it can reach as high as 40 C) but that it is also the traditional building technique of the region. Although unfortunately associated with poverty, mud houses have long existed in this area and many houses in San Francisco are adobe from two hundred years ago. The movement in El Bolsón and the Yanantin Foundation are in part trying to revive this ancient tradition and remove any shame or stigma attached to it. It is not only cheaper than the contemporary trend for red brick construction, but requires far less heating (done here by using firewood) and is cooler in summer. Moreover, many local builders still know how to build using mud as they were taught by their grandparents.

Old clay house and inside, San Francisco del Monte de Oro

Importing a different way of building is the use of straw bale in Yacanto and Merlo, in Córdoba province. Here newcomers have brought in methods from Canada and the USA to build a large straw-bale house – El Trébol Del Monte – and others are experimenting with a combination of straw and bamboo in the hills near Merlo.

El Trébol Del Monte, straw bale house at Yacanto

Also tackling the issue in a completely different way is the Centro Experimental de la Vivenda Economica (CEVE) – a non-governmental organisation based in Córdoba which seeks to build low cost housing using sustainable building components and tools for community organisation. Its emphasis is primarily upon providing affordable housing and not natural building. But they train people in building for themselves and are experimenting with recycling plastic bottles into bricks, recycling water from a sink unit to flush toilets, and using materials with a low embodied energy.

The Colectiva de Mujeres Granja Agroerologice have set up a farm called La Verdecita in Sante Fé, which seeks to challenge the multinational corporations spread of soya bean production in the area by teaching alternative forms of agriculture. In particular they work with local low-income women and have been teaching natural building techniques so that they can renovate their own homes with clay and build their own new meeting space. This is an eco-feminist groups who are using eco-building techniques to empower local women to have more choices in life.

On a national scale the recently (2006) formed Argentina Green Building Council which advocates (from Buenos Aires) for more adoption of green building approaches has just begun its first affordable green build project. In addition there are emerging eco-neighbourhoods, like Eco Barrio Villa Sol in Córdoba, and more activist orientated projects liked the long standing Gaia ecovillage at Navaro (west of Buenos Aires) and Aldea Velatropa which is an eco-space near the University in Buenos Aires where workshops are run, among other activities.

In all, green building in Argentina is diverse and vibrant, and although in many ways is new the techniques being practiced have historical resonance in the region. The understanding that building using local materials also greatly reduces costs is one of the principal motivations here and there are many groups working hard to improve the quality of housing for those on low incomes.

(San Luis, Argentina, 28th July 2010)


Cuando escogí Argentina como uno de los países que visitaría para explorar edificios ecológicos varias personas se cuestionaron mi decisión. Aun, en Buenos Aires mi tema de investigación causo controversia ¿por qué aquí? Me preguntaron “nosotros no sabemos de esas cosas” algunos contestaban. Yo escogí Argentina porque yo estaba buscando un país con un clima templado que tenia un movimiento que estaba comenzando a surgir con relación a construcción ecológica, para que así yo pudiese entender qué factores motivaron a estas personas a comenzar con construcción ecológica y cómo estas ideas fueron esparcidas. Rápidamente he descubierto que el movimiento de construcción ecológica aquí es diversa y vibrante, y talvez lo más importante para mí, se preocupa ante el costo: a menudo tratan de atraer, deliberadamente, a  personas con poco dinero.


Vista desde la Sierra de Comechingones y una calle de un pueblo rural

Argentina es realmente un país inmenso. No fue hasta que pase 11 horas en un bus desde Buenos Aires hasta Córdoba que comencé a comprender que tan largo es, ya que solo había cruzado una pequeña parte de este país.  Afuera de las tres ciudades principales, Buenos Aires, Córdoba, y Rosario, donde casi 40% de la población vive, hay una baja densidad de población, con 25 millones de habitantes esparcidos sobre los restantes 2.5 millones de kilómetros cuadrados.  En la provincia de San Luis hay un promedio de menos de 5 personas por kilómetro cuadrado. Al este, el territorio es particularmente plano compuesto de pasto para vacas y producción de semilla de soja y caballos impares, ovejas y cabras como variedad. Es invierno aquí, por el momento, entonces los poco árboles que hay no tienen hojas, pero los árboles son mucho más arbustos que cualquier otro. Al oeste, las Sierras que al subirlas se ve están formadas por rocas sin árboles y con Cóndores o buitres que las rodean. Luego, por supuesto, está Los Andes. Al sur el paisaje cambia drásticamente conforme la Patagonia toma lugar, en donde se forman valles inclinados, y cascadas de nieve.


La casa rural y la típica casa de ladrillo en la provincia de San Luis

Ocasionalmente, con vista al paisaje hay unas pocas simples y pequeñas casas, de un piso hechas de ladrillo con un techo de estaño o teja.  Encima de cada una hay un tanque de agua y las ventanas son raramente grandes. Se calefacciona a través de una chimenea y algunas tienen un pórtico o galería, pero muchas no. Todo es sumamente simple y rústico. Mucha de esta tierra es considerada pampa o campo y mientras que no hay restricciones en construcción en la mayor parte del área de la pampa, hay poca gente para construir. Los lugares rápidamente se convierten en áreas remotas aquí, con solo las ciudades principales y carreteras, conectadas por la excelente cadena de autobuses, y muchas personas han sido convencidas por programas gubernamentales de vivienda a que se muden de las montañas a los pueblos.  Argentina no es país rico, con un promedio en dónde más de dos quintos de la población viven bajo el nivel de pobreza. 

Construcción ecológica en este contexto no puede ignorar la realidad que muchas personas viven bajo condiciones básicas. Aunque en las ciudades hay algunas casas ecológicas más caras con diseños y sistemas tecnológicos más avanzados, en la pampa el énfasis es la simplicidad y los materiales locales. Por lo tanto, se esta desarrollando un movimiento de construcción natural de adobe ubicado en El Bolsón, Río Negro, Patagonia. El hogar de la LEAF (Land Ethic Action Foundation) y un excelente lugar para talleres de construcción natural es la Confluencia administrado por Mark y Ellie Jordan. Jorge Belanki es también uno de los principales partidarios y maestros de la región.


Casa Tierra, San Francisco del Monte de Oro

Un poco más hacia el norte está la fundación Yanantin en San Luis y uno de sus proyectos Casa Tierra -una casa de adobe en San Francisco del Monte de Oro casi completada. Aquí se está tratando de construir sin madera ya que no está disponible localmente y es increíblemente cara. También están poniendo gran énfasis en entablar relaciones con los residentes, al crear talleres, invitando visitantes y llevando charlas a las escuelas locales. Lo llamativo de adobe no es solamente que es un material local fácilmente disponible, o de que sea ideal para el clima, manteniendo las casas calientes durante el frío cuando la temperatura de la noche cae al nivel de bajo cero grados centígrado, o fresco en el verano cuando las temperaturas pueden llegar hasta 40 grados; pero de que es una técnica tradicional de construcción en la región. 

Desafortunadamente asociadas con pobreza, las casas de barro han existido por un buen tiempo en el área y muchas casas en San Francisco son de adobe desde hace doscientos años. El movimiento en El Bolsón y la fundación de Yanantin en parte están intentando de re-vivir está antigua tradición y quitar la vergüenza o el estigma que le persigue. No solamente es más barato que el nuevo movimiento de construcción de casas de ladrillo, pero requiere menos calefacción (hecho aquí a través de madera) y son más frescas durante el verano. De igual manera, muchos constructores locales aun saben como construir con barro, ya que eso fue lo que les enseñaron sus abuelos.


Vieja casa de barro. Vista por dentro, San Francisco del Monte de Oro

Importando una diferente forma de construcción es el uso de fardos de paja en Yacanto y Merlo, en la provincia de Córdoba. Aquí los nuevos residentes han traído métodos del Canada y de los Estados Unidos para construir una gran casa de fardos de paja, el Trébol del Monte, y otros están experimentando con una combinación entre paja y bambú en los montes cerca de Merlo.


El Trébol del Monte, casa de fardos de paja en Yacanto

También enfrentando la problemática de una manera diferente es el Centro Experimental de la Vivienda Económica (CEVE) una organización no-gubernamental localizada en Córdoba, que se preocupa en como construir casas a bajo costo utilizando componentes de construcción sustentables y herramientas para organizar a la comunidad. Su énfasis, principalmente, es proporcionar viviendas económicas y no casas naturales. Pero ellos entrenan a las personas en construcción y están experimentando con botellas de plástico reciclable a ladrillos, reciclar el agua del lavado para echar agua en el inodoro y usar materiales con poco consumo de electricidad.

La Colectiva de Mujeres Granja Agroerologice ha construido una granja llamada La Verdecita en Santa Fé, quienes compiten con las compañías multinacionales difundiendo la producción de semillas de soja en el área a través de la enseñanza de formas alternas de agricultura. En particular, ellas trabajan con las mujeres locales de bajos recursos y han estado enseñando técnicas para la construcción de casas naturales para que así ellas puedan renovar sus propias casas con barro y construir un nuevos para sus reuniones. Este es un grupo ecológico feminista que están usando técnicas de construcción ecológica para fortalecer a las mujeres de la comunidad, para que tengan más opciones en la vida.

En un censo nacional del 2006 formado por el Consejo Argentino de Construcción Sustentable establecido en Buenos Aires y que favorece la adopción de más acercamientos para la construcción ecológica, han iniciado su proyecto de casas ecológicas económicas. Igualmente, están naciendo eco-comunidades, como el Eco Barrio Sol en Córdoba y más proyectos activistas establecidos, como Gai la eco-aldea en Navarro en el oeste de Buenos Aires, y Aldea Velatropa el cual es un eco-espacio cerca de la Universidad de Buenos Aires donde se realizan talleres, entre otras actividades; ambos llevan ya vario tiempo de haber sido establecidos.

En total, la construcción ecológica en Argentina es diversa y vibrante y aunque en muchas maneras es reciente, las técnicas que se practican han sido de resonancia histórica dentro de la región. El entender que construir con materiales locales también reduce el costo, es uno de las principales motivaciones aquí y hay mucho grupos trabajando duro para mejorar la calidad de las viviendas para esas personas de escasos recursos.

(San Luis, Argentina, 28 de julio, 2010)


El Valle de Sensaciones, Yátor, Spain June 15, 2010

[Versión en español abajo]

Hidden in a steep-sided valley just south of Yátor in the Alpujarras, Spain, el valle de sensaciones is a marvel of art, invention and gorgeous eco-buildings. It’s original intension was to to be a cultural centre and to create an ‘artistic sustainable paradise’. This is no eco-village nor eco-community and there are very few residents. Achim, the founder, runs a broad variety of courses and workshops on practical eco-building skills (among other things) for which people travel far and wide. It is very much an experimental space – where knowledge is shared and new ideas are tested in practice.


The communal space and table and chairs

The most striking thing upon arrival are the aesthetics and creativity of every building and created object. Beautiful wooden sculptures abound, a carefully mosaiced solar cooker sits majestically alongside sets of chairs and tables made from small branches woven together and there is an elaborate metal construction of a pedal-powered washing-machine.

Inside the communal area

This focus on aesthetics is further evident in the dozen or so buildings on site. In the kitchen, a large octagonal adobe house with a reciprocal wooden roof, several of the windows and a door are uneven curved-shapes made from misshapen olive tree branches and reclaimed glass cut to fit ´inspired by the shapes of nature´ – practical artworks. Colourful mosaic covers the back walls and branches are used as handles on the cupboards. Everywhere the clay has been used to create curves and mould in storage space. Two sides of the octagon are made from plywood which can be removed in summer for additional ventilation. The roof, with a large overhang to protect the clay, is covered in asphalt to waterproof it. Overlooking the kitchen is a geodesic dome treehouse high in an olive tree. Made from wood batons it is insulated with cork sheets and its windows look into the tree and beyond – a very peaceful place. Elsewhere is another  treehouse – Casa 3 alamos – with walls made entirely from old doors. These are only attached to the platform and roof via a few connected beams bolted each end – creating a suspended building that is able to move as the tree does.



These treehouses, however, are not really intended as long-term sleeping spaces – ´too hot in this weather´. Rather it is the adobe buildings – including a modest bedroom and earth-sheltered store built using clay from the site (so good in its quality that there is no need to add sand to the mixture) which are built to suit the climate. Adobe has been used not just because it is a freely available material, but that it (built to the right thickness) keeps buildings cool during the day and warm at night. The heat from the sun spends the day ´travelling´through the wall to disperse into the room as night falls. Clay is also easily plaible (inviting creativity), a natural non-polluting material and robust once dry. It does, however, take a long time to construct – with each layer on a wall having to be left long enough to take the weight of more clay, but not being too dry otherwise preventing the sections melding. It is a task best done collectively because it is so time and labour intensive.


Building and sculpture in clay

They are also experimenting with caves on-site – intending on improving the traditional cave house of the region by using glass and passive solar gain to raise the average temperature of the dwellings which otherwise tends to be at the lower end of the comfort zone at 16 C. These are an interesting attempt to meld the traditional with the ecological. Just as the local cortijo  (small rural houses from stone and wood) are often very dark inside and thus could be easily eco-modified without loosing their tradition or charm. Finally, the toilet. Readers might begin to assume that I am obsessed by compost toilets – but really I am simply inspired when effort is put into to make such a functional space one of beauty. At el valle de sensaciones the toilet and shower block are a vision of creativity – tall and slender hemp concrete blocks with curved roofs and entire external walls of mosaics, they are quite unlike anything I have ever seen before.

The toilets

Thus the buildings here are an inspiring mixture of local materials, nature-inspired aesthetics and low-cost. Only a few hundred euros were spent (on each building) on materials which cannot otherwise be found on site or reclaimed from others´waste. Labour costs could be significant however and it is clear that volunteers are expected to work diligently.

The main problem encountered by those on site has been planning. Most people I talked to described planning law and its enforcement as a myriad of greys. The only thing you can be certain of is that nothing is for certain and thus it is never clear what is legal and what is not. It all depends who you talk to and everything can change of there is a change of local bureaucrat. El valle de sensaciones have been embroiled in this system for 8 years and seem only to have encountered delays and denouncements (official reports of wrong doing which can result in a fine, court case of destruction order, but are often minor affairs). The effect of Spanish law being so undefined is that it is both costly (financially and in time) to get permission and the uncertainty of the outcome effectively discourages trying to be legal. Such vagueness can be both an opportunity and a hindrance to creative eco-building. It is hard to know if it is any better that the often rather black and white and potentially stifling British planning system where there tend to be no greys at all.


The most important thing I took away from my brief visit to el valle de sensaciones, however, was that it is worth thinking carefully about the aesthetics of a building – not just in design, or volume, but in colours and textures too. That how a house makes us feel is perhaps one of the most crucial criteria when judging the success of a building.

For more information about el valle de sensaciones see their website: All visits must be pre-arranged and they would prefer you to attend a course or workshop (see listings on the website) rather than just do a tour. However, email them and let them know your interests. Achim has also developed a brilliant community game – Mandala – which allows for the collective organisation of chores while maintaining the choice in tasks. Costing 44 euros it is available from the website.

(Granada, 12th June 2010)


Escondido en un valle de lados inclinados justo al sur de Yátor en Alpujarras, España, El valle de las Sensaciones es maravillosa creación artística de hermosos eco-edificios. El motivo principal de su origen era el de fundar un centro cultura y crear un “verdadero paraíso artístico”. Éste no es una ecoaldea o una eco-comunidad y hay pocos residentes. Achim, el fundador, organiza una gran variedad de cursos y talleres sobre habilidades prácticas sobre la construcción de eco-edificios (entre otras cosas) y por los que muchas personas de varios lugares lejanos viajan.  Es un lugar experimental en donde el conocimiento es compartido y nuevas ideas son comprobadas a través de práctica.

Los mas sorprendente al llegar es la estética y la creatividad de cada edificio y los objetos creados. Abundan hermosas esculturas de madera, una  estufa solar de cuidadoso mosaicos; ésta esta situada majestuosamente a la par de un set de sillas y mesas hechas de pequeñas ramas entretejidas. Hay, también, una construcción elaborada de metal la que es una lavadora, que funciona a través de pedales.

Este énfasis en la estética es aún más evidente en los doce o más edificios que se encuentran en el lugar. En la cocina, en una casa grande octagonal de adobe con un techo de madera bilateral, varias ventanas y una puerta con formas onduladas desiguales de ramas de olivo deformes y vidrio recuperado que se ha cortado inspirado en imágines de la naturaleza – trabajos de arte manuales. Mosaicos coloridos cubren las paredes y las ramas son utilizadas como manijas para los armarios. En todos los lados la arcilla se ha utilizado para crear curvas y moldearlas en espacios para crear espacio. Dos lados del octágono están hechas de contrachapado o madera terciada (plywood) que se puede remover durante el verano para tener ventilación adicional. El techo con un gran alero que protege la arcilla está cubierto de asfalto para protegerlo del agua.

Dejando de ver la cocina hay una cabaña que es una cúpula geodésica arriba en un árbol de olivo. Hecha de garrotes de madera, está impermeabilizada con láminas de corcho y sus ventanas miran hacia más allá de un árbol – un lugar muy tranquilo. En otro sitio hay otra cabaña sobre un árbol – Casa 3 ‘alamos’ – con paredes hechas completamente de puertas viejas. Éstas están conectadas al suelo y techo a través de una serie de vigas atornilladas en cada extremo – creando un edificio que se puede mover conforme el movimiento del árbol. Estas cabañas, sin embargo, no tienen la finalidad de ser sitios de permanencia a largo plazo – son demasiado calurosas con este clima. Más bien son los edificios de adobe – incluyendo una habitación modesta y una tienda refugiada por la tierra que está construida de arcilla que se encuentra en el sitio (tan buena en su calidad que no hay necesidad de agregar arena a la mezcla) que están construidas para acomodarse al clima del área.

Adobe ha sido usado no solamente porque es un material fácilmente accesible, pero porque, si se obtiene el grosor indicado, mantiene los edificios frescos durante el día y templados durante la noche. El calor del sol se mantiene durante el día “viajando” por las paredes para dispersarse dentro de las habitaciones conforme la noche cae. También la arcilla es divertida (dando espacio a la creatividad), un material natural no-contaminante y robusto cuando se seca. Sin embargo, toma bastante tiempo en construir con ella – con cada capa en la pared teniendo que dejarla lo suficiente para que tome el peso adecuado, pero no lo suficiente para que se seque ya que hay que prevenir que las secciones se fundan. Idealmente es una tarea que se hace colectivamente porque requiere mucho tiempo y trabajo.

Ellos también están experimentando con cuevas en el área intentando de mejorar las tradicionales casas subterráneas de la región con el uso de vidrio y absorción de sol controlada para aumentar la temperatura de las residencias que tienden a estar a un nivel de 16 grados centígrados o menos. Este es un interesante intento de mezclar el sistema tradicional con lo ecológico. Al igual como los cortijos, las cuales son pequeñas casas rurales hechas de piedra y madera, éstas normalmente son oscuras y por lo tanto pueden ser modificadas ecológicamente sin perder su tradición o encanto. Finalmente, el baño. Los lectores comenzaran a asumirá que yo estoy obsesionada con los baños de compostaje – pero simplemente estoy inspirada en el empeño que se le da para hacer un espacio funcional, un espacio agradable. En El valle de sensaciones el espacio para el inodoro y el baño son una visión de creatividad – altos y delgados bloques de cáñamos de concreto con techos curvos y una pared externa cubierta de mosaico – es algo completamente nuevo para mí.

Por lo tanto, los edificios aquí son una magnífica mezcla de materiales locales, estética inspirada por la naturaleza y bajo costo. Solamente unos cien euros se gastaron (en cada edificio) en materiales, los cuales además de poder encontrarse en el área, nadie los puede reclamar. El costo de mano de obra puede ser significante, sin embargo, es claro que se espera que los voluntarios trabajen diligentemente. 

El mayor problema que encuentran los que viven en esta área ha sido la planificación. La mayoría de las personas con las que hablé describieron a las leyes de planificación  y su aplicación como un completo misterio. De lo único que se está  es que nada está seguro y de que nunca se sabe que es lo que es legal o no.  Todo depende de con quién se hable y todo puede cambiar dependiendo del cambio de la burocracia local. El valle de las Sensaciones se ha enredado dentro de este sistema por 8 años y solamente se ha encontrado con demoras y denuncias (reportes oficiales de mala administración lo cuales pueden llevar a multas, casos presentados en la corte por obstrucción, pero normalmente son ofensas menores). Los efectos de las leyes españolas siendo tan poco específicas llegan a ser costosas (financialmente y consumientes en relación a tiempo) para obtener permisos y la incertidumbre del resultado disminuye el interés para seguir con el proceso legal. Tal inseguridad puede se difícil, y no se sabe si es un poco mejor el sistema tan restricto de negro y blanco en Inglaterra para la planificación, el que tiende a no tener ningún tipo de misterios.

Lo más importante que me llevé de mi corta visita a El valle de Sensaciones,  fue que vale la pena pensar cuidadosamente sobre la estética de un edificio – no solamente el diseño o el volumen, pero también los colores y las texturas. Esto, el como una casa nos hace sentir, talvez es una de los criterios más cruciales cuando juzgamos el éxito de un edificio.

Para más información sobre El valle de Sensaciones visité su pagina de Internet: Todas las visitas tienen que estar previamente planificadas y ellos preferirían que usted recibiese un curso o taller (vea la lista en la página de Internet) en lugar de hacer solamente un recorrido turístico. Sin embargo, escriba un correo electrónico y deje saber sobre sus intereses. Achim también ha desarrollado un brillante juego comunitario –Manala – el cual ayuda a la organización colectiva de tareas mientras mantiene la opción de labores. El costo es de 44 Euros, está disponible en la página de Internet.

(Granada, 12 de Junio 2010)


La Ecoaldea Del Minchal, Andulacia, Spain June 11, 2010

[Versión en español abajo]

View from the ecovillage south to Salobrena

At first glance to a foreigner such as myself, la ecoaldea del Minchal  [the ecovillage of the Minchal] high up on the side of the Sierra del Chaparral mountain range, north of Molvizar, Andalucia, Spain, looks a formidable place to try and live. Hot and dusty, the dryness of land and exposure to the wind makes for a potentially harsh environment. But once you look a little closer the emerging (it was only established in 2007) eco-village is clearly creating an oasis of bio-diversity and comfortable living. Every bit of land is being put to use to grow a huge variety of fruit trees – bananas, papaya, avocados and mango. At the bottom of the numerous olive trees Edgar has created circular plant beds in which grow lettuces and tomatoes. Brice has rows of beans, potatoes, brocoli, sprouts, the list goes on. Chickens are kept for their eggs, bee hives are in preparation, and a goat kid will eventually provide milk.


Gardens and view north into the mountains

The village is spread across a number of terraces cut into the hillside – an ancient tradition for cultivating this region – linked by tracks and pathways. As yet there is no communal space, though there are plans for some and the individual plots are close enough for quick visits and sharing equipment, but far enough away to provide privacy, quiet, freedom and space for each other too.  As one resident said, this way ‘you simply share the best bits’. The village has an open and broad agenda – it does not have strict rules, rather loosely it is about ‘respecting themselves, others and nature’. Choice of diet, spirituality, income and other lifestyles choices are up to the individual.


Yurt and wooden cabin

There are yurts on a couple of plots, a wooden timber frame house, and a house which is a wonderful mixture of wooden cabin, solid all construction, traditional spanish tile roof, eco-design and traditional spanish appearance. The most magnificent house however, and one which I have the good fortune to be staying next to, is a zome. With eight straight walls, the ceiling and roof are constructed out of a spiral of diamond-shaped wooden sections which create a high airy ceiling. These are then covered in tiles of asphalt.


A zome house and inside, with the high ceiling

There is something magical about the space a zome creates. The simplicity of the design means that no internal walls or poles are required to support the roof. Instead a wonderful curved ceiling, with the diamond shapes exposed, gives the feel of being somewhere magnificent – like a cathedral. It also helps the flow of air through the building and creates plenty of space for heat to rise to a fan in the roof. Inside a huge space is created – it feels a lot bigger than it looks from the outside or its actual dimensions (60 m2). Plenty for a family of four. The walls are insulated with cardboard – which has the advantage of being free – and there is a fully fitted kitchen, working fridge, wood stove and shower.


Inside a zome and filling in the walls

Zomes are an advancement on geodesic domes. Popularised in the 1970s by Lloyd Kahn and his two books about domes in the USA, he later abandoned the design as being unfeasible. Crucially, a dome as he had conceived had a rounded top which was hard to make from natural or eco-materials. A zome however overcomes this problem. Inspired by a CD about zomes by Yann Lipnick, several residents decided to experiment in building them, with little prior knowledge of building. The eco-village has created a supportive space for just this sort of risk taking and an ability to generate knowledge through experimentation rather than rely upon traditional norms or ‘expert’ views.

The village are also lucky in that there is tolerance in this area for a broad variety of buildings. Although in order to be legal (by new regulations introduced in May 2010) there are restrictions on the size of the dwellings (relative to land size owned), its location in relation to the land boundary and a public track, and it has to be single storey (like the original cortijos of the area), less permanent buildings are also tolerated. Thus building without foundations, yurts, wooden cabins and caravans are ignored by the local Major. This gives the eco-village much more flexibility as it develops.


Zome under construction and gardens with moutain views

Build costs are reduced by building themselves and using the ‘free’ labour of friends and family, relatively cheap land, living off-grid (no water, electricity or waste collection costs), reusing materials (like whole window sets of toilets discarded into the street), no building regulation costs, and buying any new material they do need – like some wood – in large dimensions and cutting it up themselves. In addition, the houses they are building are a balance between being small-sized and yet acknowledging the importance of the sense of volume and aesthetics to a home in order to create ‘a house with life’. For the residents the process of building also has to be a process of enjoyment and they ensure this in part by accepting any mistakes and a margin of error in anything that they do. This acceptance of error is very much linked to the broader philosophical tenet of the village of tolerance of others and oneself.

Path to one of the plots in the eco-village

A noticeable luxury here is the surprisingly ample, and piped directly to site, supply of water. In the eco-communities I have visited in Britain sourcing and constructing an affordable supply of water has been a big problem. Several reply on one source and manually collect what is needed everyday in plastic containers. Ironically, for Spain is a far more arid country, the village have a great supply. They run kilometres of black hose pipe to springs emerging from the mountains, store temporarily in water tanks to provide pressure, and run further pipes into the houses, toilets and shower. It has been a complete luxury to have running water in my accommodation (a caravan), in the compost toilet, and to have a hot shower on-site. Fresh drinking water is collected every few days from a spring. Another bit of luxury was the waterfall positioned perfectly at the end of the track to provide a refreshing wash after a day in the sun.


The waterfall and zome compost toilet

Living ethically and ecologically is as important here as the houses being ecological. Thus, in many ways, what constitutes a house or homes is expanded to include ethical food production, water conservation recycling water to grow bananas and sugar cane, micro-energy generation (via photovoltaic panels), and the treatment of faeces into compost. So when we consider an eco-house we have to start by expanding what we should include as necessary to a healthy functioning home, and la ecoaldea del Minchal serves well as a great example in how this can be done.


Flowers on the site

La ecoaldea del Minchal are happy to accept volunteers or visitors (who can stay as I did in the caravan for a very modest fee). It is best to contact Brice to arrange a visit –, +34 691 068 476. Brice speaks French, Spanish and English. The village is high up on the mountain-side behind Molzivar. It is probably easiest to make it to the petrol station just south of Molzivar and ask for someone to pick you up, or show you the way. Otherwise it is a labyrinth of single-tracked steep mountain tracks. Brice is also keen to build and sell zomes, so do get in touch with him if you are interested.


A primera vista, hacia lo alto y al lado de la cordillera de las montañas de la Sierra del Chaparral en el norte de Molvizar, Andalucía en España se ve la ecoaldea del Minchal, un formidable lugar para vivir a los ojos de un extranjero como yo. Caliente y polvorienta, la sequedad de la tierra y la exposición al aire se denota lo que se considera como un medio ambiente severo; pero cuidadosamente al ver la ecoaldea, la cual fue establecida en 2007, claramente se ve que se ha creado un oasis de bio-diversidad y condiciones de vida satisfactorias. Cada pedazo de tierra está siendo utilizado para producir una variedad de árboles de frutas – bananas, papaya, aguacates, y mango. También debajo de árboles de olivo, Edgar ha creado pequeños huertos donde cultivan lechugas y tomates.  Brice, por otro lado, tiene grandes cultivos de frijoles, patatas, brócoli, coles, y muchos más vegetales. Se mantienen gallinas dentro de la aldea para huevos, hay colmenas en preparación, y una cabra que eventualmente proveerá leche.  

La aldea está esparcida por una serie de terrazas que se cortan dentro de la ladera – una tradición antigua de cultivo de la región – ligadas por veredas y caminos. Por el momento, no hay un espacio comunal aunque tienen planes para construirlo. Los huertos están convenientemente cerca para visitas y compartir el equipo, pero no hay suficiente distancia para tener privacidad, silencio, libertad y espacio dentro de si mismos. Como un residente dijo,  de está manera “tú simplemente compartes las mejores cosas”. La aldea tiene una ideología bastante abierta – no tiene reglas estrictas; se podría decir que se basa en “respetarse a si mismos, a los otros y a la naturaleza”. El tipo dieta, preferencia espiritual, ingreso y el estilo de vida son decisiones individuales.

Hay unidades de almacenaje en algunos terrenos, una casa de madera y una casa que es una maravillosa combinación entre madera, roca sólida, teja tradicional de España en el techo, diseño ecológico, todo con la aspecto de una casa tradicional española. Sin embargo, la casa más impresionante y la cual afortunadamente estaba al lado de mi residencia era un Zome; con ocho paredes rectas, un techo alto hecho de madera en forma espiral y con un diseño de diamante, el cual está dividido en secciones creando un ventilador bastante airoso. Éste luego está cubierto por tejas de azulejo. 

Hay algo mágico sobre el espacio que crea un Zome. La simplicidad del diseño significa que no se requieren paredes internas o mástiles para soportar el peso del techo. Todo lo contrario, un extraordinario techo arqueado, con diseño de diamante se expone y da la sensación de estar en algún lugar magnífico – como una catedral. Esto ayuda a la corriente de aire dentro del edificio y crea suficiente espacio para que el calor ascienda hacia un ventilador en el techo. Dentro, un espacio amplio se ha creado – éste se percibe un poco más grande de lo que se ve desde fuera o en relación a sus dimensiones exactas (60 m2) – siendo este suficiente para una familia de cuatro. Las paredes están aisladas por cartón – lo cual tiene la ventaja por ser independientes –; hay una cocina completamente equipada, un congelador, una estufa de madera,  y una bañera. 

Zomes son cúpulas geodésicas avanzadas. En 1970 Lloyd Kahn, en dos de sus libros sobre cúpulas en los Estados Unidos, divulgó la idea pero la abandonó considerando el proyecto irrealizable. Kahn concebía que una cúpula debía tener una estructura oval en el techo, lo cual era difícil hacer a través de materiales naturales o ecológicos. Sin embargo, un Zome superó este problema. Inspirado por un CD sobre zomes por Yann Lipnick, varios residentes decidieron experimentar en crearlos con un previo conocimiento en construcción. La eco-aldea ha creado un espacio específico solamente para éstos por los riesgos que se deben tomar y para generar conocimiento a través de experimentos en lugar de depender de las normas tradicionales o consejos de los “expertos”. 

La aldea también tiene la suerte de que hay una gran tolerancia en el área en relación hacia la variedad de edificios que se pueden edificar. Sin embargo para legalmente construir (bajo los nuevos reglamentos introducidos en mayo 2010) hay algunas restricciones en el tamaño de las viviendas (relativo a la proporción de tierra que se posee), la localización en relación a los límites del terreno y a un vía pública, y tienen que ser de un piso (como los cortijos originales del área); edificios poco permanentes también son autorizados. Construir sin cimientos, almacenamientos, cabinas de maderas y caravanas son ignorados por el alcalde local. Esto le da a la eco-aldea mucho más flexibilidad mientras ésta crece.

Los costos de la construcción son bajos ya que ellos construyen las viviendas y sus amigos y familiares les ayudan gratuitamente con la mano de obra. Consiguen tierra relativamente barata, viven lejos de la vida urbana (sin agua, electricidad, o coleccionando cosas inservibles), re-usan materiales (como sets completos de ventanillas de baños encontrados en las calles), no tienen que pagar por licencias de construcción; no compran material que no se necesita en grandes proporciones, como madera, sino que cortan ellos mismos lo que necesitan.

Un lujo visible, es el sorprendente abastecimiento de agua y el conducto directo en el área. En las eco-aldeas que he visitado en Inglaterra la disponibilidad y la construcción de una fuente de agua a bajo costo ha sido un gran problema. Muchos dependen de una fuente y manualmente recolectan lo que es necesario para el transcurso del día a través de contenedores de plástico. Irónicamente, aunque España es un país más árido la aldea tiene un gran suministro de agua.

Ellos corren kilómetros de tubería negra hacía manantiales que surgen de las montañas, almacenan temporalmente el agua en tanques para proveer presión y luego se envía a las tuberías que están dentro de las casas, baños y duchas. Ha sido un lujo, completamente, el tener agua en mi habitación (una caravana), en el baño, y  poder tomar duchas con agua caliente. Agua fresca, del manantial, se recolecta cada otro día. Otro pequeño lujo fue la catarata, localizada perfectamente al final del camino para proporcionar una refrescante ducha después de un día bajo el sol. 

Vivir éticamente y ecológicamente aquí es importante ya que estas casas son ecológicas. Por lo tanto, por varias razones, lo que constituye una casa o casas ecológica se expande en incluir la producción ética de alimentos, conservación de agua y reciclándola para el crecimiento de bananas y cañas de azúcar, generación de micro-energía (a través de paneles fotovoltaicos), y el tratamiento de decompuestos como abono. Por lo tanto, cuando pensemos en una eco-habitación debemos de comenzar por considerar e incluir lo necesario para crear una casa funcional y viable. La ecoaldea del Minchal es un buen ejemplo de como esto se debe hacer.

La ecoaldea del Minchal recibe con los brazos abiertos la ayuda de voluntarios o visitantes, quienes se pueden quedar como yo lo hice en una de sus caravanas por una módica suma. Lo ideal es comunicarse con Brice para concertar una cita:, +34 691 068 476. Brice habla francés, español e inglés. La aldea esta sobre la cordillera de la montaña detrás de Molvizar. Probablemente lo más fácil es llegar a la estación de gas hacia el sur de Molvizar y preguntar si alguien le puede recoger y mostrarle el camino. Sino es un laberinto de caminos empinados en los senderos de las montañas. Brice también está muy entusiasmado en construir y vender zomes. Por favor comunicarse con él si está interesado.